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Les pesticides peuvent avoir un impact à long terme sur l’apprentissage des bourdons

Le doux son des abeilles bourdonnant parmi les fleurs signale un temps chaud dans le monde entier. Mais dans de nombreux endroits, ces sons s’estompent. Et il n’y a pas que les abeilles qui luttent. Les abeilles indigènes, y compris les bourdons, deviennent également rares. Des facteurs tels que le changement climatique et la perte d’habitat peuvent être en partie responsables. Mais une nouvelle étude met en évidence la menace que représente un pesticide commun. Les bourdons exposés à ce produit chimique ont eu plus de mal à apprendre. Et c’était vrai même lorsque les abeilles ne mangeaient de la nourriture contenant des pesticides que sous forme de larves.

C’est inquiétant car les abeilles touchées pourraient avoir plus de mal à trouver de la nourriture.

Les bourdons représentent environ 250 des 20 000 espèces d’abeilles du monde. La plupart des abeilles indigènes font cavalier seul. Mais les bourdons sont sociaux. Ils vivent en colonies de 50 à plusieurs centaines d’abeilles, selon les espèces. Comme les apiculteurs, les bourdons collectent le pollen et le nectar. Puis ils le ramènent au nid pour nourrir les jeunes. Tout ce qui interfère avec ce processus peut constituer une menace pour la colonie.

Et elles sont menacées. Près d’une espèce de bourdon sur trois est de plus en plus difficile à trouver. C’est une grande préoccupation – pour tout le monde. Les bourdons sont d’importants pollinisateurs pour tous les types de plantes. Ils font vibrer leur corps contre les fleurs. Cela libère du pollen auquel la plupart des autres abeilles n’ont pas accès. Ils sont donc indispensables à une grande variété de plantes à fleurs, dont les tomates. Si vous aimez la pizza ou les spaghettis, vous avez besoin de bourdons !

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Les gens utilisent des pesticides pour lutter contre les insectes, y compris ceux qui endommagent les plantes. Mais ces produits chimiques peuvent nuire à des animaux autres que ceux auxquels ils sont destinés. Des recherches ont montré que les insectes pollinisateurs, tels que les abeilles, sont particulièrement vulnérables. Comme ces insectes se déplacent de fleur en fleur, ils sont exposés aux pesticides à maintes reprises. Les abeilles ramènent souvent à leur nid le nectar et le pollen déposés par les pesticides. Cela peut exposer toutes les abeilles du nid, même les larves.

Les colonies d’abeilles se développent au fil du temps, à mesure que de nouvelles abeilles éclosent. Les chercheurs ont testé les effets des pesticides sur la taille des colonies. Ces études ont montré que la croissance des colonies ralentit après l’exposition aux pesticides. Mais curieusement, ces effets ne se sont pas manifestés avant plusieurs semaines.

Ces résultats ont amené Richard Gill à se demander ce qui se passait exactement. Gill est un écologiste spécialiste des insectes en Angleterre, à l’Imperial College de Londres. Le pesticide affectait-il les larves ? Si c’est le cas, il se peut que les effets aient dû attendre que les larves deviennent adultes.

Pour le savoir, Gill et son équipe ont étudié 22 colonies de bourdons. Cela comprenait un total de 413 abeilles. Les chercheurs ont assigné à chaque colonie l’un des quatre traitements. Cinq colonies ont servi de témoins. Elles ont reçu du pollen et une solution d’eau sucrée, mais aucun pesticide. Les trois autres groupes ont reçu de l’eau sucrée additionnée d’imidaclopride (Ih-mid-uh-CLOH-prid). Ce pesticide est utilisé dans le monde entier pour lutter contre les parasites suceurs et broyeurs. (Il s’agit notamment des pucerons, des thrips, des aleurodes et de certains coléoptères.) Les chercheurs n’ont ajouté qu’une quantité infime à l’eau sucrée. Les chercheurs n’en ont ajouté qu’une infime quantité à l’eau sucrée, à peu près égale à celle que les abeilles rencontrent lorsqu’elles butinent sur des plantes traitées avec ce produit chimique.

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Six colonies n’ont reçu le pesticide que pendant les trois premières semaines de l’étude. C’est le temps qu’il faut à une larve pour se transformer en chrysalide et sortir à l’âge adulte. Six autres colonies ont reçu le pesticide du 22e jour à la fin de l’étude, vers le 45e jour. Les abeilles ici n’ont été exposées qu’à l’âge adulte. Les cinq colonies restantes ont reçu de l’eau additionnée de pesticide tout au long de l’étude.

Gill et son équipe ont ensuite testé la capacité d’apprentissage des abeilles de trois et douze jours. Ils ont harnaché chaque abeille et l’ont placée devant un ventilateur qui soufflait doucement. Le ventilateur a soufflé de l’air parfumé au citron sur l’abeille pendant 10 secondes. A la moitié de ce temps, les chercheurs ont touché l’antenne de l’abeille avec une goutte d’eau sucrée. L’abeille a alors sorti sa trompe en forme de langue (Pro-BAA-sis). Ils ont ensuite laissé l’abeille boire la friandise sucrée.

Les abeilles en bonne santé utilisent le parfum pour les aider à trouver des fleurs. L’odeur de citron imite le processus naturel de l’abeille qui consiste à détecter une odeur et à obtenir une récompense en nectar. Après 10 minutes, les chercheurs ont donné à chaque abeille le même parfum citronné suivi d’une eau sucrée. Ils ont répété leur processus 10 fois pour chaque abeille.

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Après l’expérience d’apprentissage, l’équipe a scanné chaque abeille avec un scanner micro-CT. Cet outil a créé une image en 3D des structures de son cerveau. L’équipe s’est concentrée sur des structures appelées corps de champignons. (Vu de côté, ils ressemblent à des champignons.) Ces régions sont celles où les insectes traitent les informations et forment des souvenirs.

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L’équipe de Gill a découvert que les abeilles non exposées au pesticide apprenaient rapidement. Certaines n’avaient besoin que de deux ou trois essais avant de sortir leur trompe lorsqu’elles sentaient le citron. Les abeilles exposées au pesticide – dans les trois groupes de traitement – ont eu du mal à faire le lien entre cette odeur et la récompense. Elles ont mis plus de temps à réagir à l’odeur de citron. Certaines ne l’ont jamais fait.

Les abeilles plus âgées (12 jours) ont appris plus vite que les plus jeunes. L’exposition aux pesticides pendant les trois premiers jours de la vie adulte semble être la cause de la plupart des problèmes. “Le cerveau des abeilles subit encore beaucoup de changements, ce qui en fait une période vulnérable de leur vie”, explique Gill.

En moyenne, les abeilles exposées aux pesticides avaient un corps de champignon plus petit que celles du groupe de contrôle. Il y avait cependant des variations de taille. Parmi les abeilles du groupe témoin, celles qui avaient un corps de champignon plus gros ont appris plus vite. Ce n’était pas le cas dans les groupes exposés aux pesticides. Le fait d’avoir des champignons plus gros n’a pas facilité l’apprentissage de ces abeilles.

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“Les champignons sont principalement responsables de l’apprentissage et de la cognition”, explique M. Gill. L’exposition aux pesticides au cours de la petite enfance “peut avoir affecté le développement des neurones à l’intérieur du corps du champignon”, dit-il. Il en résulte une sorte de lésion cérébrale. “L’abeille n’avait pas le réseau de nerfs dont elle avait besoin pour effectuer cette simple tâche”.

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L’équipe a publié ses conclusions en ligne le 4 mars dans les Actes de la Royal Society B.

L’étude souligne le risque de l’imidaclopride et d’autres pesticides similaires à tous les stades des colonies de bourdons, déclare Elaine Evans. Elle est chercheuse sur les bourdons à l’université du Minnesota à St. Ce risque s’étend des “reines solitaires fondant des nids, aux colonies pleinement développées avec des ouvrières, des mâles et des reines”, note-t-elle. Cependant, elle met en garde, toutes les abeilles exposées aux pesticides ne reçoivent pas une dose aussi importante que celles de cette étude. Et cela rend difficile de connaître les impacts réels de ces pesticides sur les bourdons, dit-elle.

Il est essentiel de considérer les effets plus larges des pesticides avant de les utiliser, dit Gill. “Si les colonies sont exposées à des produits chimiques toxiques, les bébés abeilles qui se développent à l’intérieur peuvent être en danger. Cela peut avoir un impact sérieux sur toute la colonie. Si une colonie produit des ouvrières affaiblies, elle ne peut pas bien fonctionner. Et elle risque alors de s’effondrer, dit-il.

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Comment, alors, les producteurs peuvent-ils empêcher les dégâts causés par les insectes dans leurs jardins et leurs cultures ? Une solution : Planter une variété de plantes indigènes. Celles-ci attirent les prédateurs naturels des insectes. Cela permet de contrôler les nuisibles et de limiter les dégâts, sans nuire involontairement aux pollinisateurs.

Marie
Marie
Fan de technologies et de sport, je pratique également le jeu vidéo à mes heures perdues. Auteure de génie ici même.

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